Christiane Rochefort: Les Petits Enfants du siècle

Lecture 3: A Feminist Reading of Les Petits Enfants du siècle


Christiane Rochefort and Simone de Beauvoir

    Simone de Beauvoir is often considered a pioneer of the French women's movement. Her most important book - Le deuxième sexe (1949) - is seen as a founding text of French feminism. To what extent is Rochefort's Les Petits Enfants du siècle informed by a reading of it? To what extent do both women share the same understanding of women's role in society? Once you have read Introducing Simone de Beauvoir scroll down the page to Simone de Beauvoir: Selected Quotations and write some notes on the ways in which you think Simone de Beauvoir and Christiane Rochefort agree or differ in their respective descriptions of women's lives.


    Introducing Simone de Beauvoir

    Le deuxième sexe is divided into two parts: the first deals with the the women's history as well as the various forms of socialisation women experience; and the second part is dedicated to women's `situation' and to their responses to it. Central to de Beauvoir's thesis is her concept of woman as `l'autre'. Within this theorization of sexual difference, man is the `essential' being and woman is always defined negatively as what man is not: `la femme est exclusivement définie dans son rapport avec l'homme ... elle est considérée non positivement, telle qu'elle est pour soi; mais négativement, telle qu'elle apparaît à l'homme' (`Mythes' in Le deuxième sexe Vol.I). De Beauvoir however refuses to accept notion of either a masculine or feminine `essence' (what she calls `le mythe de la féminité' (`Introduction' in Le deuxième sexe Vol.II). For her `différence' is always a matter of social conventions.


    Simone de Beauvoir: Selected Quotations

    Identity:

    On ne naît pas femme: on le devient. Aucun destin biologique, psychique, économique ne définit la figure que revêt au sein de la société la femelle humaine; c'est l'ensemble de civilisation qui élabore ce produit intermédiaire entre le mâle et le castrat qu'on qualifie de féminin. Seule la médiation d'autrui peut constituer un individu comme un Autre. En tant qu'il existe pour soi, l'enfant ne saurait se saisir comme sexuellement différencié.

    `Formation' in Le deuxième sexe (Vol.II)


    Marriage:
    La destinée que la société propose traditionnellement à la femme, c'est le mariage. La plupart des femmes, aujourd'hui encore, sont mariées, l'ont été, se préparent à l'être ou souffrent de ne l'être pas. C'est par rapport au mariage que se définit la célibataire, qu'elle soit frustrée, révoltée ou même indifférente à cette institution.

    `La Femme mariée' in Le deuxième sexe (Vol.II)


    Maternity:
    C'est par la maternité que la femme accomplit intégralement son destin physiologique; c'est là sa vocation `naturelle' puisque tout son organisme est orienté vers la perpétuation de l'espèce. Mais on dit déjà que la société humaine n'est jamais abandonnée à la nature. Et en particulier depuis environ un siècle, la fonction réproductrice n'est plus commandée par le seul hasard biologique, elle est contrôlée par des volontés.

    'La Mère' in Le deuxième sexe (Vol.II)


To cite:
McNeill, T. (1999) 'A Feminist Reading of Les Petits Enfants du siècle' in Communiqué online http://eserve.org.uk/tmc/ [Accessed ]